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Profesor de OU desarrolla una posible vacuna para la malaria

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Malaria Vaccine Possible

Assistant Professor Jun Li performs part of an experiment that is expected to create a vaccine to prevent the spread of malaria from mosquito to human. 

Un profesor de OU está desarrollando una vacuna que podría prevenir la transmisión de la malaria y salvar millones de vidas.

Jun Li, profesor asistente en el departamento de química y bioquímica, dijo que su investigación se inició hace 12 años en la Universidad de Minnesota. Li explicó que cuando era niño, contrajo malaria y cuando encontró un puesto de investigación que se centraba en esta enfermedad, lo tomó inmediatamente.

"Después de graduarme con un doctorado en bioquímica, encontré un puesto de investigación en la Universidad de Minnesota", dice Li. "Lo vi en una revista científica y me dije, 'Eso es exactamente lo que quiero porque estuve infectado por la malaria cuando era niño'".

Li dice que él ha estado trabajando en esta vacuna durante más de una década debido a que "la malaria tiene un sistema muy complicado". Muchas personas se ven afectadas por la malaria cada año, y algunos incluso mueren por el virus.

"La malaria asiática puede durar varios años, a veces incluso décadas", comenta Li. "Muchas personas sufren de malaria, incluso gente famosa".

La malaria no es una enfermedad contagiosa, se transmite por los mosquitos, agrega Li. Dice que un mosquito debe primero picarle a una persona con la enfermedad, se enferma, y ​​luego el mosquito le transmite la enfermedad a otra persona.

"Si yo tuviera malaria y ustedes estuvieran sanos y todos viviéramos en el mismo lugar, no se infectarían”, explica Li. "Necesitamos un mosquito como una especie de vector para transmitir la malaria. Para transmitir la malaria, un mosquito debe infectarse primero. Toma 10 días para que el mosquito se enferme, luego el mosquito está listo para transmitir la malaria a otra persona".

Li explica que la vacuna que se está desarrollando bloquea el proceso de transmisión, es decir, que evita que los mosquitos se enfermen de malaria por lo que no van a ser capaces de transmitir la enfermedad. Li dice que la vacuna va a crear un anticuerpo que pueda separar la molécula que contribuye a que el mosquito contraiga la malaria.

"El mosquito necesita un tipo específico de proteína para infectarse de malaria", dice Li. "Si evitamos que los mosquitos contraigan la malaria mediante la creación de un anticuerpo que separe esta molécula, entonces el mosquito nunca contraerá el parásito. Si el mosquito no está infectado, entonces no hay transmisión".

Morgan Mann, un asistente de investigación de pregrado, agrega que la vacuna es diferente de otras vacunas, ya que no está ayudando directamente a los seres humanos que la reciben sino que afecta solo a los mosquitos. Mann también dice que como este proceso es tan diferente, podría ser difícil convencer a la gente a que tome la vacuna, ya que no se beneficiarán inmediatamente.

"Es más difícil convencer a la gente que compre algo que no los afecta directamente", dice Li.

Li agrega que el análisis práctico de la vacuna ha sido completado y que pronto comenzarán las pruebas hasta que no quepa duda de que es segura para usarse en seres humanos.

Mann agrega que los efectos de una vacuna exitosa de este tipo pueden ser enormes. Es difícil conseguir el medicamento correcto para todas las personas que se ven afectadas por esta enfermedad, sin embargo, si la transmisión de la malaria se redujera, esto sería un gran logro, comenta.

"No siempre podemos conseguir el medicamento para la gente, así que si podemos disminuir significativamente el número de mosquitos portadores del virus, sería gran logro", dice Mann.

"Voy a sentir que mi duro trabajo ha valido la pena", dice Li. "Me voy a sentir muy bien, yo estuve afectado por la malaria y no quiero que otros sufran. Si todo va según lo previsto, deberíamos ver los resultados en 5 años".

Arlette Rojano is a finance and entrepreneurship junior. She is a columnist at the Daily.

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